Sociedad Thriller

Otto Warmbier: ¿Qué fue lo que realmente ocurrió?

Por: Alma Alcántara López

Otto Warmbier era un estudiante de 22 años que cursaba su tercer año de Economía y Comercio en la Universidad de Virginia, Estados Unidos. Sus familiares, amigos y conocidos lo describen como un chico sumamente inteligente y amable. Sus compañeros de clase mencionan que era una persona dedicada y hasta su entrenador de fútbol lo recuerda como un gran jugador y un líder natural. En 2016 fue condenado a 15 años de trabajos forzados por el gobierno norcoreano, y un año más tarde perdería la vida por razones, hasta la fecha, inexactas. Por ello, el día de hoy revisaremos qué fue del joven en sus últimos meses de vida y trataremos de definir lo que ocurrió. 

Vivir una aventura

Otto en 2015 obtiene una beca para ir a estudiar al extranjero, a lo que decide que viajará a China para entrar en un programa de la Universidad de Hong Kong. Antes, quizás para vivir una aventura, planifica un viaje a través de una agencia China llamada Young Pioneer Tours especializada en viajes a “destinos que tu madre preferiría que te alejaras”, según lo dice su propio lema, a Corea del Norte por 5 días y 4 noches. 

El grupo con el que viajaba se hospedó en el Hotel Internacional Yanggakdo en Pyongyang, el único del país reservado para extranjeros. Cabe decir que en dicho hotel el 5to piso está restringido para los huéspedes, pues es exclusivo para personal y es donde se encuentra el centro de vigilancia (este es un dato fundamental que nos servirá más adelante). Otto compartía habitación con Danny Gratton, un británico que al igual que él no llevaba acompañante en el viaje y con el que rápidamente entabló una amistad «Nos caímos bien desde el primer momento. Él era muy inteligente y amigable», compartió para la BBC. 

Otto Warmbier: cuarto hombre de derecha a izquierda, chamarra azul y pantalones verdes.

El 31 de diciembre de 2015 todo el grupo fue a un bar donde se divirtieron, pero según Gratton, nadie se alcoholizó. Después fueron a la plaza Kim Il Sung donde celebraron año nuevo y posteriormente regresaron al hotel. Algunas personas fueron al bar y Gratton fue al boliche del hotel. Perdió pista de Otto hasta las 4:30 am del 1 de enero de 2016, cuando al regresar a su habitación lo encontró en un profundo sueño. 

La mañana del 2 de enero, el grupo se preparaba para irse del país. Otto y Gratton fueron los últimos que presentaron sus pasaportes y documentos en el Aeropuerto Internacional de Sunan, donde su vuelo los esperaba para regresar a China. Después de un largo rato, Gratton declara que notó como el personal del aeropuerto escrutaba los papeles de Otto. A continuación, dos soldados le pidieron a Otto que los acompañara a lo que Danny bromeó “Bueno, supongo que no te volveremos a ver”, nadie se imaginaría que así sería. 

Otto es arrestado

No se supo nada de Otto hasta el 22 de enero cuando el gobierno anunció que estaban reteniendo a Warmbier por “actos hostiles contra el Estado”. Poco más de un mes después, el 29 de febrero, sería la primera vez que se vería a Otto desde su arresto. Warmbier hizo una “confesión” televisada en la que admitía que había entrado al 5to piso y tratado de robar un cartel de propaganda que decía “Armemonos fuertemente con el patriotismo de Kim Jong-Il”. Dañar elementos relacionados con algún dirigente norcoreano es considerado un grave delito por el régimen. Otto declaró: 

“Después de planear detalladamente mi plan, llegué a Pyongyang el 29 de diciembre de 2015 a través de Beijing. En la madrugada del primero de enero de 2016 cometí el crimen de despegar el importante slogan político en el área restringida del Hotel Internacional Yanggakdo con la intención de dañar la motivación y ética del trabajo del pueblo coreano.  Después de cometer mi crimen contra el pueblo y gobierno de la República Popular Democrática de Corea fui detenido, el 2 de enero 2016, en el Aeropuerto Internacional de Sunan (…) He estado muy impresionado por el trato humanitario del gobierno de Corea del Norte hacia criminales severos, como yo, y por sus muy legales procedimientos. Comprendo la severidad de mi crimen y no tengo idea de que tipo de penalización me espera, pero le ruego enteramente al pueblo y al gobierno de la RPD de Corea que me perdonen, y rezo a los cielos para que pueda volver a casa con mi familia (…) Por favor, he cometido el peor error de mi vida, pero, por favor, sálvenme. Por favor. Piensen en mi familia”.

Otto Warmbier: una jueza de Estados Unidos condena a Corea del Norte a  pagar US$500 millones por la muerte del joven universitario - BBC News Mundo
Otto ofreciendo su confesión-Reuters

Durante esta rueda de prensa se presentó un video de 18 segundos de duración en el que se ve a un hombre quitando de las paredes del hotel un cartel, aunque debido a la mala calidad de imagen no se puede asegurar que se tratase de Otto. 

Varios opinan que Otto fue obligado a dar una confesión montada, pues las razones establecidas para “realizar” su crimen no encajaban con su personalidad, en especial una: Otto mencionó que intentó el robo por sugerencia de una Iglesia Metodista, una sociedad secreta universitaria llamada “Sociedad Z” y la administración estadounidense. Lo extraño aquí es que Otto era judío y no estaba afiliado a ninguna Iglesia Metodista y un miembro de la Sociedad Z dijo que nunca habían estado en contacto con Warmbier. 

El 16 de marzo, después de un juicio que duró más de una hora, Otto fue sentenciado a 15 años de trabajos forzados. Las pruebas que se presentaron en el juicio incluyeron su confesión, el video ya mencionado donde se le observa cometiendo el robo, huellas dactilares y testimonios. Intelectuales tacharon la sentencia como inusualmente severa, y apuntaron que Otto podría estar siendo usado como moneda. Corea del Norte y Estados Unidos nunca han tenido precisamente una buena relación diplomática. En ese entonces (y hasta la fecha) Norcorea estaba realizando diversas pruebas nucleares que ocasionaron tensiones entre los dos países. Al ver a Otto, el gobierno asiático vio la oportunidad de ganar una pieza más para el juego, aunque al final se tratan de meras especulaciones. 

Durante casi un año, la situación en la que se encontraba Warmbier fue desconocida. Cabe señalar que el panorama estadounidense no era muy estable. El mandato de Obama estaba terminando y el país se encontraba en transición hacia Trump, lo que dificultó en suma medida los esfuerzos del equipo de diplomáticos que estaban tratando de sacar a Otto del país. Al hacer el cambio de gobierno, en febrero de 2017, el secretario de Estado Rex Tillerson informó al presidente Donald Trump sobre la situación y este le ordenó que tomara todas las medidas necesarias para asegurar el retorno de Otto a tierras americanas. 

Volver a casa

El caso de Otto fue tomado por el nuevo representante especial de Estados Unidos para la política de Corea del Norte: Joseph Yun. Según testimonios de Yun, él se encontró con el embajador norcoreano Pak, el 6 de junio de 2017 en Nueva York, donde se enteraría de la noticia que unos días después conmocionaría a todo el mundo: la condición de Warmbier se había deteriorado y se encontraba en estado de coma. Desde ese día y hasta el 11 de junio se preparó el regreso de Otto. En algún momento sus padres fueron notificados de su condición y próxima llegada.

El 12 de junio un equipo conformado por médicos y diplomáticos llega a Corea con el objetivo de regresar con Otto a Estados Unidos. Ese día visitan a Otto en el hospital Amistad. Según Mike Flueckiger, uno de los doctores a los que se les confió la misión, en la habitación donde estaba Warmbier se encontraban 2 médicos (uno era el jefe de la clínica y el otro estaba a cargo de Otto) y 4 enfermeras. Los médicos dijeron que lo podían examinar y ahí los estadounidenses se dieron cuenta que no se encontraba en coma absoluto: sus ojos estaban abiertos, pero no respondía a los sonidos o al tacto. Se le hizo un examen general de su condición y luego uno breve neurológico. Al preguntar las razones por las que Otto llegó a ese estado, los médicos norcoreanos pidieron cambiar de habitación para discutirlo. 

Los norcoreanos dieron dos posibles explicaciones: la primera decía que Otto había contraído botulismo, una enfermedad grave por intoxicación alimentaria al ingerir carne de cerdo en mal estado; la segunda es que se le habrían administrado sedantes porque se encontraba demasiado alterado y tuvo una reacción que lo llevó a su condición. 

Fred Warmbier, padre de Otto, asegura que su hijo había caído en coma desde el día después de la sentencia, pero al examinar su piel los doctores no encontraron ninguna llaga, lo que indicaba que no llevaría un periodo tan largo o que lo estaban tratando muy bien. 

Un día después, Otto fue evacuado de Corea del Norte y llegó por la noche a Cincinnati, Ohio, donde su familia lo esperaba y fue transportado al Centro Médico Universitario de Cincinnati. El Dr. Daniel Kanter, un profesor de neurología y director del Programa de Cuidados Neurocríticos del hospital describió la situación de Otto como “vigilia sin respuesta”, comúnmente conocido como “estado vegetativo”, donde no era capaz de hablar, pero manifestaba “apertura de los ojos y parpadeos espontáneos”. Añadió: “Este patrón de lesión cerebral suele observarse como resultado de una parada cardiopulmonar en la que el suministro de sangre al cerebro es inadecuado durante un periodo de tiempo, lo que provoca la muerte del tejido cerebral”. Los médicos no encontraron indicios de botulismo, pero tampoco había manera de averiguar qué es lo que realmente había ocurrido. 

Otto Warmbier, a 22-year-old college student detained and imprisoned in North Korea, is carried off of an aeroplane.
Otto en el aeropuerto de Lunken en Cincinnati-The Cincinnati Enquirer

El 14 de junio el gobierno norcoreano anunciaba oficialmente la liberación de Otto Warmbier “por razones humanitarias” y proporcionaron un disco que contenía dos estudios de imagen por resonancia magnética que datan de abril y julio de 2016, demostrando que había estado así desde ese entonces. 

Finalmente, el 19 de junio de 2017 a las 14:20 hrs. con 22 años, Otto Warmbier falleció. Después de su muerte, Young Pioneer Tours anunció que ya no ofrecerían viajes a Corea del Norte para estadounidenses. 

Los padres de Otto afirmaban que su hijo había sido torturado mientras se encontraba en Corea del Norte, aseveración que fue apoyada por el presidente Trump y altos funcionarios. Sin embargo, ni los médicos ni la médica forense, encontraron evidencia de abuso físico o tortura: existen pruebas claras que el suministro de oxígeno a su cerebro estuvo interrumpido por un tiempo lo suficientemente largo como para causar un daño cerebral severo, al menos 4 minutos, pero esto pudo haber sido ocasionado por descargas eléctricas o hasta intento de suicidio.

Otto fue convertido en un mártir por Donald Trump, quien hablaba mucho de él y se expresaba de la situación con total indignación, hasta febrero de 2019 cuando el mandatario estadounidense se reunió con Kim Jong-un en Vietnam. Al parecer el tema de la muerte de Otto surgió en la conversación y después de discutir sobre ello Trump manifestó “Él (Kim) me dijo que no sabía nada del caso y creo en su palabra. No creo que hubiera permitido que eso sucediera, simplemente no creo que fuera beneficioso para él dejar que eso sucediera”. 

Después de este hecho, los funcionarios negaron por completo haber afirmado alguna vez que Otto fue expuesto a cualquier tipo de maltrato.

El caso de Otto deja diversas interrogantes que quizás jamás podrán ser contestadas y un dolor profundo para quienes lo conocieron. Si te interesa obtener más información y leer un análisis profundo te recomiendo darle un vistazo a The Untold Story of Otto Warmbier, American Hostage. Si lo tuyo son los documentales, deberías ver “Otto Warmbier: ¿qué sucedió en Corea del Norte?” de la cadena DW Documental. 

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